Bonita historia sobre Leica

La Leica es la pionera de las cámaras de 35 mm. En realidad, no fue exactamente la primera cámara fotográfica que uso película de 35 mm, pero fue la primera en ser ampliamente publicitada y exitosamente comercializada.

Se trata de un producto alemán, preciso, minimalista, sumamente eficiente. Detrás de su aceptación mundial como herramienta creativa, habia una firma familiar, orientada socialmente, y que, durante la era nazi, actuó con gran generosidad y modestia. E. Leitz Inc., diseñador y fabricante del producto fotográfico mas famoso, salvo a sus judios. Y Ernst Leitz II, el patriarca protestante de ojos de acero que encabezaba y dirigia la firma, mientras el Holocausto se cernia sobre Europa, actúo de tal forma que gano el mote de "El Schindler de la industria fotográfica".

Según George Gilber, un escritor veterano en tópicos de fotografía que contó la historia en la ultima convención de la Sociedad Histórica Leica de America, en Portland, Oregon, la Leitz Inc., fue fundada en Wetzlar en 1869, tuvo una tradición de comportamiento muy humano hacia sus trabajadores. Pensiones, licencias por enfermedad, seguro de salud - todo esto fue instituido tempranamente en Leitz, que dependía en su fuerza de trabajo de generaciones de empleados muy preparados - muchos de los cuales eran judíos. El "Tren Leica de la Libertad" (el Leica Freedom Train"). Tan pronto como Adolf Hitler fuera nombrado canciller de Alemania en 1933, Ernst Leitz II comenzó a recibir llamados frenéticos de sus asociados judios, pidiendo su ayuda para hacerlos salir del pais a ellos y a sus familias.

Como cristianos, Leitz y su familia eran inmunes a las leyes de Nuremberg, que restringían el movimiento de los judios y limitaban sus actividades profesionales. Para ayudar a sus trabajadores y colegas judios, Leitz estableció en forma muy discreta lo que ha sido conocido entre los historiadores del Holocausto como "El tren Leica de la libertad", una forma encubierta de ayudar a judios a abandonar Alemania con el pretexto de tratarse de funcionarios de Leitz con misiones asignadas en el extranjero. Y asi, empleados, vendedores, miembros de sus familias, y aun amigos de miembros de sus familias fueron "asignados" a oficinas de ventas de Leitz en Francia, Inglaterra, Hong Kong y los U.S.A. Las actividades de Leitz se intensificaron luego de la "Kristallnacht" de noviembre de 1938, durante la cual se incendiaron comercios judios y sinagogas a lo largo de Alemania. Al poco tiempo "empleados" alemanes desembarcaban del transatlántico Bremen en Nueva York y de alli se dirigían directamente a las oficinas de Manhattan de Leitz Inc., donde los ejecutivos rápidamente les encontraban empleos en la industria fotográfica. Cada nuevo arribo traia alrededor de su cuello el símbolo de la libertad: una nueva Leica.

Los refugiados recibian un estipendio hasta que lograban encontrar un empleo. Con esta migración, llegaron diseñadores, técnicos en reparación, vendedores, expertos en marketing y escritores para la prensa fotográfica. Manteniendo esta historia en un muy bajo perfil, el "Tren Leica de la Libertad" llego a su pico maximo de actividad en 1938 y principios de 1939, enviando grupos de refugiados a Nueva York cada pocas semanas. Pero, con la invasión de Polonia el 1 de setiembre de 1939, Alemania cerro sus fronteras. Hasta entonces, cientos de judios en peligro lograron escapar a America, gracias a los esfuerzos de los Leitzes. Como lograron Leitz II y su personal realizar todo esto? Leitz Inc. era una marca internacionalmente reconocida, que le daba buen nombre al recien surgido Reich. La empresa producía sistemas ópticos diversos para los militares alemanes. Ademas, el gobierno nazi estaba desesperadamente necesitados de moneda extranjera fuerte, y el mas importante mercado para los productos ópticos eran los U.S.A. A pesar de ello, miembros de la familia Leitz y la firma, sufrieron por sus buenas acciones. Un ejecutivo importante, Alfred Turk fue encarcelado por ayudar a los judios, y fue liberado luego de pagar un importante soborno. La hija de Leitz, Elsie Kuhn-Leitz, fue encarcelada por la Gestapo al ser encontrada en la frontera, ayudando a mujeres a cruzar hacia Suiza. Eventualmente, quedo en libertad, no sin antes haber sufrido un muy rudo tratamiento durante los interrogatorios a que fue sometida. Tambien cayo bajo sospecha al intentar mejorar las condiciones de vida de 700 a 800 trabajadoras esclavas ucranianas, que habian sido asignadas a trabajar en la planta durante los años 40. (Luego de la guerra, Kuhn-Leitz recibio numerosos honores por sus esfuerzos humanitarios, entre ellos: "Officier d'honneur des Palms Academic", por parte de Francia en 1965, y la medalla Eventualmente, quedo en libertad, no sin antes haber sufrido un muy rudo tratamiento durante los interrogatorios a que fue sometida. Tambien cayo bajo sospecha al intentar mejorar las condiciones de vida de 700 a 800 trabajadoras esclavas ucranianas, que habian sido asignadas a trabajar en la planta durante los años 40. (Luego de la guerra, Kuhn-Leitz recibio numerosos honores por sus esfuerzos humanitarios, entre ellos: "Officier d'honneur des Palms Academic", por parte de Francia en 1965, y la medalla Aristide Brian de la Academia Europea en los años 70). Por que esta historia no fue contada hasta hoy? Segun el fallecido Norman Lipton, un escritor freelance y editor, la familia Leitz no deseaba publicidad por sus esfuerzos heroicos. Solo luego que el ultimo miembro de la familia Leitz falleció, salió a la luz la historia del "Tren Leica de la Libertad" La historia es ahora tema de un libro, "La mayor invencion de la familia Leitz: El Tren Leica de la Libertad" por Frank Dabba Smith, un rabino nacido en California, que vive actualmente en Inglaterra. Estuve seguro que muchos estarian interesados en este asunto historico, tan poco conocido, y que merecia ser traido a la luz.

 

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